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Basa, una especie emergente para la acuicultura en el trópico PDF  | Print |  E-mail

El potencial del cultivo del basa en las regiones tropicales fuera del sudeste de Asia parece ser excelente. Sin embargo, su producción como fuente de alimento en el hemisferio occidental es una historia que apenas comienza.

 El pez bagre, del género Pangasius se ha cultivado como alimento en el sudeste de Asia por muchos años. Una especie en particular, Pangasius hypophthalmus, conocido como basa, ha probado ser particularmente adaptable a una producción
intensiva. El basa es nativo del río Mekong en Vietnam y su introducción a través de la región ha sido como una especie de acuicultura. Su producción en el pasado había estado limitada debido a que las técnicas para la reproducción de los peces en cautiverio no habían sido refinadas o ampliamente aplicadas. Los alevines eran recogidos de su ambiente natural (río) y transferidos a estanques para su crecimiento y engorda. A partir de 1997, la producción del basa en Vietnam ha aumentado grandemente gracias a la
aplicación de técnicas para inducir desoves a través de hormonas controlando la reproducción y el desarrollo de mercados internacionales para el producto.
El potencial de esta especie para la proacuicultura en las regiones tropicales fuera del sudeste de Asia aparenta ser excelente, y hasta ahora no se han realizado esfuerzos para la producción del basa como fuente de alimento en el hemisferio occidental. El pez se produce como especie ornamental en el estado de Florida y en Puerto Rico y se vende en tamaños pequeños como el tiburón tornasol o místico. Mientras que en la Florida la producción está limitada por las bajas temperaturas de invierno, en Puerto Rico las condiciones resultan ser favorablespara una producción a través de todo el año. Esto último ha generado un creciente interés en el establecimiento de una acuicultura del basa como fuente de alimento en la Isla. Caribe Fisheries, Inc., finca dedicada
a la acuicultura en el oeste de Puerto Rico, produce el basa y dirige sus esfuerzos hacia la evaluación de los rendimientos tanto en los aspectos de producción así como económicos.

Biología y cultivo
El basa, Pangasius hypophthalmus, es un miembro de la familia Pangasiidae del orden de los siluriformes. El pez alcanza su madurez sexual entre dos y tres años y puede llegar a pesar de 5 a 7 kilos. Las hembras tienen un tamaño mayor que el de los machos y en su ambiente natural la producción de huevos es estacional y ocurre durante los meses cálidos. En Puerto Rico, los peces pueden ser inducidos al desove de junio a septiembre cuando la temperatura del agua es superior a los 24°C, y la inducción puede ocurrir más de una vez de una vez durante este período de tiempo. Las hembras producen alrededor de 100,000 huevos/ kg y al momento del desove los huevos son de alrededor de 1 mm de diámetro. La liberación de los huevos y la esperma puede ser inducida mediante la hormona GnRH o hCG. Los huevos se le extraen secos a la hembra y son mezclados con la esperma del macho mientras se le añade agua para inducir la fertilización. Luego se ponen sobre un tapete o estera reproductora la cual es colocada en un tanque incubador. La incubación dura entre 22 y 24 horas a una temperatura que oscila entre 24 y 27°C. El porcentaje de eclosión varía entre 20 y 80% dependiendo de la calidad del huevo y la tasa de fertilidad. Las larvas son libres nadadoras y pueden ser alimentadas con organismos vivos dentro de las primeras 36 horas. El fenómeno de canibalismo puede ser significativo si no se provee el alimento adecuado. Los pececitos crecen rápidamente y pueden ser puestos bajo una dieta en polvo a partir de los 10 días. La producción de peces de tamaños mayores se puede lograr mediante el acuartelamiento en estanques de cultivo con el suficiente zooplacton o bajo una alimentación continua en tanques. Se recomienda un continuo monitoreo
para remover los ejemplares mayores. Los peces pueden alcanzar un tamaño de cuatro a seis cm en 40 días después del nacimiento. En Vietnam, el basa es cultivado en unas jaulas flotantes en los ríos o en estanques terrestres. El pez es alimentado
a base una dieta preparada y alcanzan su tamaño de cosecha, que es alrededor de 1.5 kg, entre los seis y ocho meses. Los peces que pesan entre 50 y 100 g son colocados en jaulas con una densidad de 5 a 10 kg por metro cúbico. El rendimiento promedio
anual de las cajas asciende a 81.2 kg por metro cúbico, aún cuando se han reportado rendimientos de hasta 170 kg por metro cúbico. En estanques se ha logrado tener hasta un total de 3,000 kg por hectárea lográndose unos rendimientos desde 20 hasta 100 m por hectárea por año. En Puerto Rico, las pruebas de producción inicial en estanques han tenido resultados excelentes en cuanto a crecimiento y conversión de alimento, lo cual sugiere que con experiencias adicionales y refinamientos técnicos rendimientos similares a los obtenidos en Vietnam pueden lograrse. De la controversia al éxito económico El impacto del aumento en producción y de las exportaciones del basa desde Vietnam es un interesante ejemplo de cómo la economía global afecta
la producción regional de productos similares. Después que Estados Unidos firmó un tratado de libre comercio con Vietnam, los compradores de productos marinos comenzaron a importar filetes de basa hacia el mercado norteaméricano. Debido a su bajo costo y similitud al producto local las importaciones crecieron rápidamente y en 2002 ascendieron a 18,300 t, un estimado cercano al 20% del mercado doméstico para los filetes del basa congelado. Ya que el cultivo del basa es un exitoso e importante negocio de acuicultura en muchos de los estados del sur de Estados Unidos, los acuicultores se han concientizado de los efectos de esta tendencia y la consecuente baja en precio para el pescado producido localmente. Como resultado de un intenso cabildeo y presión política de organizaciones productoras del basa, el Congreso de los Estados Unidos aprobó una resolución estableciendo que sólamente aquellos productos etiquetados como tal y vendidos en Estados Unidos tenían que ser las especies nativas pertenecientes a la familia Ictaluridae. Luego de ésto, los productores de Estados Unidos presentaron un pleito legal antidumping en contra de Vietnam en la
Comisión Internacional de Comercio en 2002; el resultado
fue un significativo aumento en tarifas por parte del
Departamento de Comercio hacia el pescado importado.
Aún cuando muchos, tanto en Estados Unidos así como en
Vietnam, creían que estas medidas eran injustas y violentaban
el tratado de libre comercio, las acciones tomadas por
el gobierno norteaméricano y los productores de basa para
proteger la producción local continuó fortaleciéndose.
Irónicamente, a pesar de los altos precios y los continuos
esfuerzos para desacreditar el pescado vietnamés,
la publicidad generada por la controversia y la continua
demanda ha hecho que los importadores del basa mantengan
sus ventas. En Vietnam, los productores del basa en un
esfuerzo para colocar la producción, la cual sobrepasó el
1,000,000 de toneladas en 2007, han desarrollado sobre 65 productos en valor agregado hechos a
base de basa aumentando el consumo
doméstico mientras siguen exportando
sus productos hacia a más de 60 países
a través del orbe.
La acuicultura del basa es una
historia exitosa que ha pasado rápidamente
de ser un producto regional
a una de impacto sobre los mercados
internacionales. El desarrollo de
la acuicultura del basa en las regiones
tropicales del hemisferio occidental
incluyendo a Puerto Rico aún está por
verse. Si esto ocurre es de esperar
que surjan controversias adicionales en
relación a esta especie, especialmente
en los mercados estadounidenses.

* Caribe Fisheries, Inc.
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